Reducen el miedo durante el sueño

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Según una investigación que se publica este domingo en Nature Neuroscience, la memoria del miedo se redujo considerablemente en personas sometidas a una terapia de exposición una y otra vez mientras dormían.

Estamos ante la primera vez que se manipula la memoria emocional en los seres humanos durante el sueño.

La investigación se ha llevado por científicos de la Universidad de Northwestern en Evanston, Illinois, Estados Unidos.

El hallazgo nos brinda una nueva forma potencial de mejorar el tratamiento típico durante el día para las fobias a través de terapias de exposición, añadiendo el componente nocturno.

La terapia de exposición es un tratamiento muy común para la fobia, que implica exponer de forma gradual el objeto, o la situación temida, al paciente, hasta que el miedo se extinga.

Según los autores, se trata de un hallazgo novedoso en el campo de la neurología, ya que se muestra una pequeña, pero significativa, disminución en el miedo. A rasgos generales, vemos que el tratamiento de las fobias, tal vez se pueda mejorar durante el sueño.

Si bien anteriormente se han demostrado que el aprendizaje espacial y motor de la la secuencia de aprendizaje se pueden mejorar durante el sueño, se desconocía que las emociones pudiesen ser manipuladas durante el mismo.

El estudio

En el estudio han participado 15 personas sanas. Los participantes recibían leves descargas eléctricas mientras veían dos caras diferentes, además de un olor específico como madera, clavo, zapatilla de deporte nueva, limón o menta mientras visualizaban cada cara, al tiempo que se les sobresaltaba. Así, se asociaba el olor y la cara al miedo.

Cuando un sujeto estaba dormido, se le expuso a una de las sustancias olorosas, pero en ausencia de las caras y sin sustos asociados. Esto se llevó a cabo durante el sueño de onda lenta, cuando se cree que se produce la consolidación de la memoria.

Puesto que el sueño es sumamente importante para el fortalecimiento de los nuevos recuerdos, la exposición a un olor particular durante el sueño, reactivó la memoria de la cara una y otra vez, algo similar al proceso de extinción del miedo durante la terapia de exposición.

Resultados

Al despertar, los sujetos fueron expuestos a dos caras, y al ver la cara relacionada con el olor alq ue habían estado expuestos durante el sueño, sus reacciones de miedo fueron inferiores a las de miedo frente a la otra cara.

El miedo fue medido de dos formas. A través de pequeñas cantidades de sudor en la piel, lo que sería similar a un detector de mentiras, y a través de neuro imagen con fMRI, resonancia magnética funcional.

Los resultados obtenidos a través de fMRI mostraron cambios en las regiones asociadas con la memoria como el hipocampo y ciertas variaciones en los patrones de actividad cerebral en regiones asociadas con la emoción, como la amígdala.

Estas modificaciones cerebrales mostraron una disminución en la reactividad específica para la imagen facial asociada con el olor que se presentó durante el sueño.

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